Saturday, December 13, 2008

existentialism is an escape



One of my coworkers is occupied with a project that concerns mounting a number of windmills off the North Sea coast. Windmills on sea are different from the ones on land. They do not stand tall and slender like trees, instead they have sturdy crouched truss frames that give them a lot of balance and they are relatively much less high.

We had a strange discussion, because he told me that he does not believe that windmills are an efficient solution to the energy needs of the human race, he thinks we absolutely need nuclear, if we continue to produce babies like we do as a human race - to do him credit, he doesn't have kids and doesn't want them.

I told him that I am sure he is wrong. It felt funny to me that I - a freelancer temporarily employed in this company - was reassuring him about the value of his work, but I meant it. Wind and sun are much more powerful than we may realize and to harness them is absolutely profitable. My mother had 16m2 of solar panels on her roof and every year the electric company gave her trouble over the annual bill, they just could not believe that she produced more electricity than she consumed and they even accused her of fraud. She sent them photos of her roof and the solar installation, but they told her "solar panels will only reduce your energy bill somewhat, it is impossible that they produce all your annual electricity". From the mouth of the "experts"!

One day, to her immense relief (sort of), the solar panels were struck by lightning, and the problem was solved. But.. after two years, she has regained her courage and she is almost ready to try again...

15 comments:

SandyCarlson said...

Your mother's situation deserves to be an Absurdist drama! "Yes, I really can live independently!" "No! You mustn't; I am the electric company, and I need you to need me!"

Windmills have stood the test of time, to be sure. This nuclear stuff and all that can and does go wrong with it is unnerving!

thyme said...

Haha.. that sounds even funnier than it actually was.

No, actually, owners of solar panels do still need the electic company, because most of the energy is produced at times when it is not immediately needed, in the day, in summer. The net serves as storage and transport.
But my mothers situation proves that it is possible to provide the annual electricity needs of a house - with a widescreen tv and a large fridge with freezer, a washing machine etc. with a solar array of 16m2. With help of the net serving as storage capacity.

Xiwel said...

Wind is more powerfull and continuous higher from the ground and see. Hight is more important than wingspan. Higher windturbines with smaller wings can have the same structural forces and still produce more energy at less wind. My impression is that the height in the Northsea has to do with airtraffic.

The odd thing is that hydropower is a verry effective way to produce electricity. Norway can supply at least half of the power which is currently needed in NL. But this energy is for some odd reason not green. To me it is. And we can also make better usage of the power produced by the Rhine. The drop of the Rhine in NL is marginal, but the amount of water is enormous.

thyme said...

Wouldn't the height of the turbines also have to do with balance? Undoubtedly the wind is better at higher levels, but the amount of steel that is necessary to keep the construction stable is also a factor.

Xiwel said...

But less steel is required when the wingspan decreases.

thyme said...

I was thinking of the support structure.

Indrani said...

Solar cookers are available here. High time I too experiment.

Dick said...

O, ik denk dat jij beter weet waar je over praat maar toch ben ik er ook niet echt van overtuigd dat het de oplossing voor alles is.
Misschien komt de overtuiging nog!!!!

Pietro said...

Sometimes the so-called "experts" are not expert at all (I am referring for example to incompetent doctors...).

Xiwel said...

@Thyme: Smaller wings results in less tension caused by the wind and reduces the amount of structural steel. There is a kind of break-even point, power-output versus initial building costs and costs of maintenance. For power-output, height is far more important than wingspan. That may result in very high windturbines. And that can be a problem for air-traffic near Schiphol.

thyme said...

Dick; dat vind ik helemaal niet erg, zolang je mijn moeder maar geen leugenaar noemt!

Pietro; you are so right!

Xiwel: grappig dat het je zo interesseert. Het is jammer dat een expert als jij zich niet beroepsmatig hiermee bezighoudt, iemand als jij zouden wij goed kunnen gebruiken!

Xiwel said...

@Thyme: Ik heb hoogtevrees. :-)

Dat van die hoogte versus vleugelkengte is (als het goed is) algemeen bekend, daar is genoeg onderzoek naar verricht.

En de NL-bouwers zouden eens naar Denemarken en Duitsland moeten kijken, die liggen ruim op ons voor met windmolens (ook op zee). Duitsland begint aan een windfarm van 400 MW = 4x wat er voor de Nederlandse kust staat.

Toch doet een gasgestookte centtrale in NL ca. 600MW. Vaak staan die in groepjes van 3 bij elkaar zoals in Velsen. Die van Velsen draaien hoofdzakelijk op Hoogoven- en staalfabriekgassen. Ook goed, want anders moeten ze dat affakkelen.

thyme said...

Je ziet wel iets over het hoofd, Xiwel. In het frame van een molen die 30 meter hoog is, zit 50% minder staal dan in een molen die 2x zo hoog is.

Verder ziet de draagconstructie van de molens op zee er übehaupt helemaal anders uit dan de molens op land, met een vakwerk constructie.

Misschien toch maar goed dat je hoogetevrees hebt..!

Xiwel said...

Helaas kon ik nog geen goeie link vinden over hoogte versus opbrengst. ECN en TUD hebben daar veel onderzoek naar verricht en zover ik het weet is bij een hoogteverdubbeling een opbrengstver3voudiging. Dat heeft vooral te maken met de constantere aanwezigheid van voldoende wind.

Wat ik wel vond was een opmerking over hogere fraaisnelheden boven zee. Eigenlijk wil men hogere draaisnelheden, maar boven land geeft dat teveel geluidsoverlast. Bij een hogere snelheid hoort een lagere wieken-diameter (anders overleeft zo'n mast het helemaal niet. :-)

Ook denk ik dat er met een soort venturi-bal meer energie te vangen is dan met wieken. Helaas is dat nog niet op grote schaal getest. Ik vond daardoor wel een aardig weblog met info over zeemolens.

thyme said...

Die link over zeemolens is wel interessant.

Ik had zo'n constructie als die vakwerkmolen ook nooit eerder gezien, ik zal er nog eens over verder vragen. De molen zag er uit ald een stevige gedrongen hijskraan met een rotor. Ik weet niet zeker of dat ook de molens zijn die geplaatst worden of dat het een bijzonder ontwerp was dat ter inspiratie was opgehangen en ik kon het op dat moment niet vragen.